De zorgvuldige productie van Birkenstocks

Elk paar Birkenstocks wordt met de hand gecontroleerd voordat ze Görlitz verlaten. Een andere medewerker hield een paar EVA-sandalen in zijn handen, gemanicuurd met heetroze poetsmiddel en gevijld in nette vierkanten. EVA – ethyleenvinylacetaat – biedt een licht en waterdicht alternatief voor de klassieke Birkenstocks van kurk, die de neiging hebben te stinken als je in de regen vast komt te zitten.

Het bedrijf investeerde 75 miljoen euro in het opzetten van de EVA-productielijn, waarbij kleine pilvormige deeltjes in een mal worden gegoten waaruit de schoenen uitzetten en losbarsten als een komedieballon in een kinderpantomime.

Birkenstock‘s chief executive Oliver Reichert draagt al sinds zijn tienerjaren Birkenstocks en dat is vooral noodzakelijk; zijn voeten hebben een maatje 47. “In die tijd waren de opties in principe dikke opa-stijl schoenen of Birkenstock. Ik koos voor Birkenstock en ben sindsdien trouw gebleven,” zegt hij.

In het begin droeg hij klassieke Arizonas – de typische two-strap stijl – maar nu heeft hij meer dan 500 paar. “Niet in de laatste plaats om professionele redenen,” zegt hij. “We testen al onze nieuwe modellen. Ik draag de Mayari [die met kruisbanden en een teenlus wordt geleverd] tegenwoordig veel”.

Reichert nam in 2012 de zaak over naast co-chief executive Markus Bensberg, nadat drie broers, de erfgenamen van voetbedpopularis Karl Birkenstock, de toekomst van het bedrijf dreigden te verstoren.

Het duo heeft het bedrijf opnieuw gejiggerd om zich minder te richten op de directe verkoop aan consumenten (tot voor kort werden sommige schoenen telefonisch verkocht aan particulieren die om de paar jaar een paar kochten), en meer op massamarketing via een breed scala aan winkeliers en een groeiend e-commerce platform.

Ze hebben ook de fabrieksopstellingen aangepast om de doorlooptijd terug te brengen van meer dan twee weken naar twee dagen. Maar de huidige aantrekkingskracht van het merk is gebaseerd op meer dan alleen een verbeterde strategie.